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脳の発達を促す注目成分「アラキドン酸」

2013年2月7日

アラキドン酸は脳機能を高める

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赤ちゃんの脳や体の発達に欠かせない成分であることが分かってきた成分「アラキドン酸」。

母乳に豊富に含まれ、DHAとともに脳にうれしい働きをする“機能性脂質”だ。

これらの成分を強化した粉ミルクも登場している。

 いつかは子どもを持ちたいと思っているけれど、仕事も続けていきたい――。そう考える女性にとって、赤ちゃんを育てるときに母乳をしっかり与えられるかどうかが不安の種かもしれない。そんなときに頼りになるのが、栄養バランスがとれた粉ミルクの存在だ。粉ミルクに含まれる成分のなかで、乳幼児の体の成長と脳の発達に欠かせない「DHA(ドコサヘキサエン酸)」、そして「アラキドン酸(ARA)」が注目されている。

 生後すぐから消化機能が整う生後6カ月ぐらいまで、母乳や粉ミルクなどの乳汁のみを栄養源に育つ赤ちゃん。

 なかでも脳は発達が目覚ましく、1歳で大人の脳のおよそ70%の重さにまで成長する。重さはもちろん、情報伝達などの脳の発達も生後2年ほどまでの間に進む。大切なこの時期、気になるのが赤ちゃんにとって主要な栄養源となる母乳や粉ミルクの成分だ。

成長に欠かせないDHAとアラキドン酸

 母乳の基本的な栄養成分のなかでも、特に脂質は母親が食べた食事の影響を受けやすいことが分かっている。赤ちゃんの栄養や消化器、母乳哺育に詳しい順天堂大学大学院医学研究科主任教授の清水俊明さんは、「魚を食べる習慣がある日本人の母乳は、世界的にもDHAの含有量が多いことが知られている」と話す。

 DHAといえば、サケやマグロなどの魚に豊富に含まれる脂質のこと。DHAは体の中で脳内にもっとも多く存在し、赤ちゃんの脳や神経組織の発育や発達に欠かせない成分とされる。

 さらに近年、「『アラキドン酸』という脂質も、脳の成長や発達に重要な役割を担っていることが分かってきた」と清水さん。

 アラキドン酸とは、肉や卵、魚などの動物性食品に幅広く含まれる脂質の一種。これらの食品のほか、母乳にもしっかり含まれている。アラキドン酸は、体内に入ると細胞膜の構成成分となったり、免疫を調整する物質を作り出すなど、体の機能維持に根本から関わる。脳に関していえば、アラキドン酸が脳に占める割合はDHAに次いで多く、「脳神経の発達を促す役目を担っている」と清水さん。

 アラキドン酸は、リノール酸という脂質を材料にして肝臓でも合成されるが、その量はごくわずかだそう。「多くは食品としてとったものを材料に、体内で利用される。特に1歳未満の乳児はアラキドン酸を体内で合成する力が弱いため、母乳や粉ミルクが重要な供給源となる」(清水さん)。

記憶や言語能力など脳機能を高める

 アラキドン酸を赤ちゃんに与えた研究も数多く報告されている。乳児にアラキドン酸とDHAを添加した粉ミルクを与えた研究では、記憶や単純な問題解決能力、言語能力などの精神発達レベルが高いことがわかった(上グラフ)。また、乳児がとる栄養成分のうち、アラキドン酸が不足すると、体重や身長が増加しにくくなることも確認されている(下グラフ)。

DHAとアラキドン酸を添加した粉ミルクで育てると、無添加、あるいはDHAのみ添加の粉ミルクよりも、生後18カ月時点での精神発達指数が高かった(上グラフ)。低出生体重児の血中アラキドン酸と身長、体重についての調査では、血中アラキドン酸値が低い程、身長が低くなる傾向が見られた(下グラフ)。

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