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森永乳業、ラクトフェリンの摂取頻度が高い人ほど
ノロウイルス感染性胃腸炎の症状が抑制されたことを発表

2013年12月2日

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 森永乳業は、ラクトフェリンの摂取がノロウイルス感染性胃腸炎を抑制・症状緩和につながる可能性があるという研究結果を11月5日に発表した。

 ラクトフェリンとは、人間を含む哺乳類の乳やだ液、粘膜液、白血球などに含まれるたんぱく質で、特に出産直後の人の母乳に多いとされる。「ラクト=乳」と「フェリン=鉄を結合するたんぱく質」という名前からもわかるように、鉄と結合しやすい性質を持ち、赤みを帯びているのが特徴。免疫細胞のひとつ、NK細胞の働きを高めるなどの免疫調節作用や、抗菌・抗ウイルス作用、抗炎症作用などの生理活性作用があることがわかっており、実際に、ラクトフェリンの摂取でウイルス性の胃腸炎や下痢症状が抑えられたという報告や、新生児の敗血症発症率が低下するなど、生体防御や健康維持に関する報告も多い。

 同社は、育児用ミルクの研究から、初乳に多く含まれるラクトフェリンに着目。1960年ごろから50年超にわたりラクトフェリンの研究を続けている。これまでに、ラクトフェリン摂取による腸内環境の改善作用や、歯周病や口臭、ドライマウスなどの口腔環境改善作用、ピロリ菌を減らす作用、ノロ・ロタウイルスによる胃腸炎の抑制・症状緩和などについての研究報告を行っている。

 今回の発表は、ラクトフェリンの摂取頻度とノロウイルス感染性胃腸炎の発症との関連についての報告。2013年3月末時点で、中部地区においてラクトフェリン含有食品(含有量は100mg)を継続的に購入している人461人を対象に、ラクトフェリン摂取頻度と2012年秋から2013年3月のノロウイルス感染性胃腸炎と思われる症状での医療機関の受診者割合、医師の診断結果などについて調査した。

 その結果、ラクトフェリン含有食品を週に1回程度しか食べていない人でノロウイルス感染性胃腸炎と思われる症状で医師の診断を受けた人の割合が8.8%なのに比べ、ほぼ毎日食べている人のうち、同症状で診断を受けた人は1.7%と有意に少なかった。また、実際に医師の問診からノロウイルス感染性胃腸炎の疑い、または検査で確定と診断された人の割合も有意に低かったという。

 この結果について、同社食品基盤研究所素材機能研究部の山内恒治部長は、「ラクトフェリン摂取による免疫調整作用で、被験者の防御機能が高まったことも一因と考えられるが、ラクトフェリンが直接的にウイルスの感染を妨げた可能性もありうる」と語る。

 山内部長によると、ラクトフェリンは小腸上皮の細胞表面に付着する性質をもち、ラクトフェリンが腸壁を覆うことでウイルスの付着が妨げられた可能性があるという。また、「ラクトフェリンが胃の消化酵素ペプシンによって消化されると『ラクトフェリシン』という物質になるが、これはウイルスに結合する。結果、ウイルスが腸管壁に付着するのを妨害したとも考えられる。通常、たんぱく質は胃や腸で消化されると、ペプチドに分解され、本来の機能をなくしてしまうが、ラクトフェリンは消化されることで抗菌作用が強くなる非常にユニークな物質」山内部長は解説する。

 なお、昨年、消費者庁が「科学的根拠」をもとに食品成分の機能性表示を検討した「食品の評価モデル事業」において、ラクトフェリンは「感染防御」と「免疫調節機能」の点で「適切な摂取によって効果があるかもしれない」というB評価を受けている。

(日経ヘルス、堀田恵美)

白澤 淳子=日経ヘルス

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