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知りたい!なりたい!こんな職業

宇宙の真の姿に迫る!天文研究の仕事

2013年7月22日

観測技術の進歩とともに天体の謎を解き明かす

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1等星スピカの星食、ペルセウス座流星群と、8月も楽しみな天文イベントが見逃せません。

こうした壮大な宇宙の研究に取り組み、謎を解明し続けているのが天文学者たち。

今回は、天文学者の松本尚子さんにお話を伺いました。

松本尚子さん
松本尚子さん

●天文研究歴9年。29歳。
●デスクワークがメインなので、昼休みには運動不足解消&気分転換のために軽く運動。週末は楽団でサックスを吹いてリフレッシュしています。高校の吹奏楽部以来、音楽は人生の友としていい刺激になっています。

自然科学研究機構 国立天文台
http://www.nao.ac.jp/
国立天文台水沢VLBI観測所
http://www.miz.nao.ac.jp

電波写真の観測データをコンピュータで解析、成果を論文化

 松本尚子さんは、東京都三鷹市にある国立天文台の研究員で、本部を岩手県の国立天文台・水沢地区に据えている水沢VLBI観測所“VERAプロジェクト”に所属。普段は三鷹の分室で勤務しています。VERAとは、VLBI(超長基線電波干渉法)観測装置のある電波望遠鏡(パラボラアンテナ)のこと。細かい構造まで観測できる電波写真が得られます。岩手県奥州市、鹿児島県薩摩川内市、東京都小笠原村、沖縄県石垣市の4つのVERAで、同じ天体を同時に観測。松本さんは、これらの観測データを解析し、成果を国内外の研究会で発表したり、世界的な科学雑誌用の論文にまとめています。

 「天文学者の役割を大別すると、望遠鏡などの観測装置を作る、観測を行う、理論計算を行う、の3タイプ。私の仕事は観測屋の面が大きいです。1人で複数こなす人もいれば、共同で行う場合もあり、どの役割が欠けても天文学は発展できません」。観測・解析の当番や、観測装置関連の作業を行うほか、いろいろな研究会や会議、ゼミ(勉強会)にも参加しています。

 最近は、星形成が起こっている領域をVERAや日韓合同VLBIで観測。試験観測データの評価のほか、日韓の研究者同士で議論したり、科学的なテーマを立案しています。また、研究成果などのアウトリーチ活動も天文学者の大切な役目。松本さんも博物館や公共機関などの講演会で講師を務めています。

宇宙解明の一助になりたい! 天文研究を仕事に

 幼少の頃から宇宙に興味があったという松本さん。宇宙コースがあり、日本最大のロケット発射場がある種子島も近い、鹿児島大学理学部物理科学科に入学しました。入学オリエンテーションのとき、大学付属の牧場内を移動中に初めて目にして、その巨大さに衝撃を受けたのが電波望遠鏡“VERA”。「早く天文学にどっぷり浸かりたい一心の私には、国立天文台の4つのVERAの1つが構内にあるなんて、まるで宝くじに当たったような気分でした。1回生の頃からVERA関連の研究室へ顔を出し、計算機の使い方、観測や観測データの解析・望遠鏡のメンテナンス・ゼミ等に積極的に参加しました」

 天文の授業を受け始めてすぐ、この研究を仕事にしようと決心。「星の質量や明るさという基本的な物理量でさえ、体重計で体重を測るようにはいかない不確定なものであると知って、混沌としたもどかしさを感じました。同時に、宇宙を解明するために、自分も何かしら役に立ちたいと思ったのです」

 宇宙コースを卒業後、同大学院で修士号を取得。その後、総合研究大学院大学物理科学研究科、天文科学専攻博士後期課程に進学しました。3年時には日本学術振興会特別研究員にも採用され、博士号を取得して修了。国立天文台水沢VLBI観測所のVERAプロジェクトに配属されました。

 松本さんの研究テーマのキーワードは“天の川銀河”と“メーザー”。天体を取り巻くガスが電波で明るく光る“メーザー現象”を捉え、どうやって星が生まれ、年老いるのかを調査します。「今後の夢は、“手に取るようにわかる宇宙”を目指して、まずは天の川からその様子を解明していくこと。天の川銀河を構成しているメーザー天体を観測し、天の川銀河の真の姿に迫ります」

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